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Companhias aéreas do Japão buscam serviços de baixo custo para manter firmeza em suas finanças


JAPÃO - Embora a incerteza permaneça sobre quando - ou se - a demanda por viagens terá uma recuperação completa da pandemia do coronavírus, as duas principais companhias aéreas do Japão estão se posicionando para tirar vantagem de qualquer reviravolta com um foco em serviços de baixo custo.


Com a expectativa de que a demanda de lazer se recupere muito mais rápido do que as viagens de negócios, a All Nippon Airways e a Japan Airlines estão estreitando os laços com companhias aéreas de baixo custo.


Mas a ação das duas companhias aéreas, que se estabeleceram como empresas de serviço completo, pode ser uma faca de dois gumes, dizem os especialistas em aviação.


A ANA Holdings, empresa controladora da ANA, está planejando lançar uma nova marca LCC no ano até março de 2023, com voos conectando o Japão com o Sudeste Asiático e a Oceania.


Enquanto isso, sua rival doméstica JAL disse na sexta-feira que tornará a Spring Airlines Japan Co. uma subsidiária consolidada em junho. A unidade da maior LCC Spring Airlines Co. da China ocupará seu lugar no grupo JAL ao lado da companhia aérea de baixo custo Zipair Tokyo Inc., que iniciou suas operações no ano passado em meio à pandemia.


As duas companhias aéreas de baixo custo refletem a mudança estratégica da JAL em relação ao que costumava ser visto como a postura cautelosa da companhia aérea japonesa em relação aos LCCs.


"A pandemia de coronavírus está mudando muito a estrutura da demanda por viagens aéreas e o comportamento do consumidor, junto com o ambiente do mercado. Promoveremos reformas para criar uma estrutura de negócios sustentável", disse o presidente da JAL, Yuji Akasaka, em entrevista coletiva sobre seus últimos lucros na sexta-feira.


"Vamos cultivar seriamente o mercado de LCC com potencial de crescimento", disse ele enquanto a JAL também revelou um plano de negócios de médio prazo.


A mudança para repensar as estratégias de curto e longo prazo ocorre no momento em que ambas as operadoras continuam gastando dinheiro e cortando custos para se manter à tona.


No ano fiscal encerrado em 31 de março, a ANA Holdings relatou um prejuízo líquido recorde de 404,62 bilhões de ienes (US $ 3,7 bilhões). Embora a JAL tenha registrado um prejuízo líquido menor de 286,69 bilhões de ienes, foi sua primeira tinta vermelha desde seu novo registro em 2012.


Mas Shinya Hanaoka, professor de política de aviação do Instituto de Tecnologia de Tóquio, alertou que os LCCs podem fornecer apenas uma solução provisória.


"Como uma estratégia de negócios segura para o futuro imediato, eles aparentemente escolheram os serviços LCC. Mas esses LCCs não serão suficientes para se tornar uma forte fonte de receita para os respectivos grupos", disse Hanaoka.


Os LCCs normalmente se concentram em voos de curta distância e alta frequência de voo por dia ou rota para aumentar a eficiência de utilização da frota. Eles oferecem serviços simples para manter os custos no mínimo. Mas a concorrência tem sido acirrada no mercado, que começou no Japão quando a Peach Aviation Ltd., agora subsidiária da ANA, iniciou suas operações em 2012.


Antes da pandemia, a demanda por viagens aéreas do Japão estava em uma tendência crescente, ajudada por um aumento no número de visitantes estrangeiros, principalmente da China, Coréia do Sul, Taiwan, Hong Kong, bem como do Sudeste Asiático, sob as iniciativas do governo para estimular o turismo como um pilar da sua estratégia de crescimento.


Nesse cenário, a JAL e a ANA conseguiram coexistir com as LCCs sem perder uma grande fatia dos negócios à medida que o próprio mercado se tornava maior, dizem os observadores do setor.


Na pré-pandemia de 2019, as LCCs detinham uma participação de 10 por cento do mercado de voos domésticos no Japão e cerca de um quarto disso para voos internacionais, de acordo com dados do governo japonês.


Mas ainda é incerto se esse impulso retornará.


O presidente e CEO da ANA, Shinya Katanozaka, disse que a ANA está se tornando "menor" para superar a crise atual, mas sairá dela resiliente.


"Quando os principais bancos nos concederam empréstimos subordinados (no valor de 400 bilhões de ienes no ano passado), eles o fizeram porque tinham confiança em nossas perspectivas de lucro para os próximos cinco a sete anos", disse Katanozaka.


A ANA viu a Peach ter sucesso em capturar a demanda de viajantes de Taiwan, o que provavelmente serviu como um catalisador para o lançamento de sua nova marca LCC para atender a um mercado crescente do sudeste asiático, de acordo com Hanaoka, especialista no negócio de LCC.


No ano passado, a AirAsia Japan Co., uma unidade da companhia aérea de baixo custo da Malásia AirAsia Group, decidiu abolir todas as suas rotas, encerrando efetivamente suas operações no Japão. Como a JAL deve aumentar seu investimento na Spring Airlines Japan, os principais LCCs no Japão agora pertencerão ao campo JAL ou ANA.


Hajime Tozaki, um professor bem versado na indústria aérea da Universidade JF Oberlin, disse que isso pode levar a uma "guerra por procuração" entre os dois grupos.


"JAL e ANA estão ansiosos para ver o que o outro lado pretende fazer. O próximo passo (desde o choque inicial do COVID-19) pode ser expandir (serviços para fretamento de) jatos executivos que atenderam a uma forte demanda. Mas se deve ser o negócio LCC é um ponto de interrogação ", disse Tozaki.


O atraso de um ano nas Olimpíadas e Paraolimpíadas de Tóquio agravou os problemas das companhias aéreas domésticas, que anteciparam ganhos inesperados com os eventos. O Japão ainda está lutando para conter as infecções faltando apenas três meses para o grande evento esportivo, ao qual os espectadores internacionais não terão permissão para comparecer.


O número de viajantes estrangeiros ao Japão atingiu o recorde de 31,88 milhões em 2019, mas caiu para 4,12 milhões no ano passado. Em 2030, o governo japonês planeja elevar o número para 60 milhões.


O mais recente plano de negócios da JAL cobrindo o período de cinco anos até março de 2026 mostra que a operadora tem como objetivo traçar limites de negócios claros entre os LCCs. A Zipair terá como alvo a Ásia, a Costa Oeste dos Estados Unidos e o Havaí, um destino turístico popular para viajantes japoneses. A Spring Airlines Japan buscará lançar voos diretos para as principais cidades chinesas, enquanto a Jetstar Japan Co., em conjunto com o grupo australiano Qantas, se concentrará principalmente em voos domésticos do aeroporto de Narita, perto de Tóquio.


Pegando ondas de turistas nos últimos anos, as companhias aéreas japonesas enfrentaram pouca dificuldade em obter lucros, mas uma estratégia de crescimento de longo prazo é necessária, de acordo com Tozaki, da Universidade JF Oberlin.


Espera-se que as viagens aéreas tenham uma recuperação, mas provavelmente levará anos para retornar totalmente aos níveis anteriores à pandemia. A Associação Internacional de Transporte Aéreo prevê que o tráfego aéreo global alcance 43% dos níveis de 2019 em 2021, abaixo dos 51% esperados anteriormente.