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Fabricantes de gelo seco lutam para atender ao aumento da demanda impulsionada por vacinas


JAPÃO - Enquanto o Japão se prepara para começar a vacinação COVID-19 esta semana, os fabricantes de gelo seco estão lutando para garantir que possam atender ao aumento esperado na demanda impulsionado pela necessidade de armazenar a vacina da Pfizer Inc. em uma temperatura ultra-fria.


Mas os preparativos, críticos para um lançamento suave da vacina contra o coronavírus, estão enfrentando desafios com os fabricantes de gelo seco, possivelmente incapazes de aumentar a capacidade de produção com rapidez suficiente, em parte devido à dificuldade de adquirir dióxido de carbono líquido suficiente para criar o refrigerante.


O Japão aprovou no domingo a vacina desenvolvida conjuntamente pela gigante farmacêutica norte-americana Pfizer e seu parceiro alemão BioNTech SE, que deve ser armazenada a uma temperatura de cerca de menos 75ºC. O gelo seco será usado quando houver escassez de freezers ultracongelados.


Um executivo de um grande fabricante de gelo, que preferiu não ser identificado, disse que a falta de gelo seco não deve atrapalhar o lançamento. Mas o executivo também expressou preocupação, dizendo "Não tenho certeza de quanto (gelo seco) será necessário quando as vacinas forem lançadas."


A perspectiva opaca torna ainda mais difícil planejar a produção de forma eficaz, já que a demanda em um ano normal varia de acordo com as temperaturas observadas em todo o país em torno do pico do verão.


O governo tem acordos em vigor com a Pfizer, AstraZeneca Plc e Moderna Inc. para receber doses mais do que suficientes para cobrir a população do Japão de 126 milhões.


Hiroshi Kajiyama, ministro da Economia, Comércio e Indústria, disse em uma entrevista coletiva no mês passado que o "papel principal" do ministério é garantir freezers e gelo seco para a implantação. Solicitou que os principais fabricantes de gelo seco aumentassem a produção.


Um funcionário do ministério disse que a quantidade de gelo seco necessária diminuiu devido ao governo garantir mais freezers do que o planejado originalmente.


“A vacina Pfizer é o único tipo que requer gelo seco para transporte e armazenamento. As desenvolvidas pela AstraZeneca e Moderna não o requerem”, disse o responsável.


O governo planeja começar a inocular 20.000 profissionais de saúde na quarta-feira, em um estudo para verificar a segurança da vacina. Em seguida, irá expandir o programa para outros profissionais de saúde em março e pessoas com 65 anos ou mais em abril.


Os fornecedores de gelo seco enfrentam não apenas desafios para produzir a quantidade necessária, mas também entregá-la na forma necessária.


Blocos de gelo seco são mais comumente produzidos, mas menores, pelotas de gelo seco, que são fabricadas com uma máquina especializada, serão necessárias para manter as vacinas na temperatura correta de armazenamento.


O gelo seco é uma forma sólida de dióxido de carbono. Nos últimos anos, os fabricantes têm lutado para acompanhar a demanda no Japão porque se tornou cada vez mais difícil obter a forma líquida de dióxido de carbono necessária para a produção em face da crescente demanda dos produtores de bebidas carbonatadas.


O fornecimento das refinarias de petróleo também se tornou apertado, uma vez que elas simplificaram as refinarias onde o dióxido de carbono é produzido no processo de refino do petróleo.


Os fabricantes de gelo seco têm como objetivo aumentar a produção, produzindo por conta própria dióxido de carbono.


Uma subsidiária da Air Water Inc., que fornece cerca de metade do mercado doméstico de gelo seco, abriu novas fábricas em Hokkaido, Prefeitura de Yamaguchi e Prefeitura de Kanagawa desde 2013 para produzir dióxido de carbono líquido e gelo seco.


Várias outras empresas seguiram o exemplo, incluindo a Showa Denko Gas Products Co., que construiu uma nova fábrica de dióxido de carbono líquido em Oita, sudoeste do Japão.


Mas, compreensivelmente, os fabricantes não esperavam um aumento acentuado na demanda por gelo seco devido à pandemia do coronavírus, e algumas autoridades estão preocupadas que possa haver um limite para o que eles podem fazer.


"Recebemos um pedido do governo para garantir um fornecimento estável. Este é um assunto importante, por isso gostaríamos de responder a ele tanto quanto possível", disse um funcionário da Showa Denko Gas Products.


Outro representante do fabricante disse: "Há incerteza sobre muitos elementos ... De qualquer maneira, será um ato de equilíbrio."