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Futebolista japonês que jogou na Ucrânia se engaja em ajudar refugiados do país através do esporte


JAPÃO - Como o primeiro jogador de futebol japonês a assinar com um time ucraniano, Yasuhiro Kato espera dar algo de volta ao país que considera sua segunda casa, já que se recupera de sua invasão pela Rússia.


Agora aposentado, Kato jogou pelo FC Hoverla-Zakarpattya Uzhhorod na temporada 2012-2013 e também passou um tempo em um clube na vizinha Polônia, que se tornou o destino da maioria dos refugiados que saíram da Ucrânia.


"Para mim, a guerra da Rússia contra a Ucrânia não é um problema que ocorra em um país distante e estrangeiro", disse Kato, 36, à Kyodo News em uma entrevista recente.


"Como uma pessoa que tem uma conexão profunda com a Ucrânia e a Polônia, deve haver uma maneira de eu poder ajudar. Quero ajudar os refugiados na garantia de empregos e encontrar outras formas de apoiar e viabilizar sua independência socioeconômica", disse ele.


A invasão russa da Ucrânia, lançada há três meses, criou uma das maiores crises de refugiados dos tempos modernos. Mais de 6,5 milhões de pessoas deixaram a Ucrânia para escapar da guerra, segundo dados publicados pela agência de refugiados das Nações Unidas na segunda-feira.


Em meados de março, Kato voou para Olsztyn, uma cidade histórica no norte da Polônia, onde usou o futebol para ajudar 13 jovens refugiados a encontrar um senso de pertencimento.


O futebol "nos permitiu jogar juntos e rir juntos", disse Kato. "As crianças disseram que se divertiram muito. Seus pais estavam sorrindo, e eu acho que isso lhes trouxe um pequeno descanso de seu trauma. O futebol é realmente uma linguagem universal que une as pessoas." Kato sempre soube que futebol era mais do que apenas um jogo.


Depois de pendurar as chuteiras em 2017, ele lançou clínicas de futebol e um programa de treinamento em sua cidade natal Gamagori, em Aichi, para proporcionar às crianças uma oportunidade de desenvolvimento social e construção de confiança, sem falar na diversão.


O clube polonês OKS Stomil Olsztyn, onde jogou entre 2013 e 2015, o ajudou a organizar atividades para crianças refugiadas. Kato se aproximou da equipe na cidade de Olsztyn depois de ter a ideia de outro clube que havia lançado uma iniciativa semelhante.


Ele também distribuiu chuteiras e roupas de futebol para as crianças refugiadas que participavam dos eventos usando doações que ele coletou no Japão.


Kato disse que se sentiu obrigado a dar algo de volta ao povo de um país que lhe deu tanto. Seus torcedores ucranianos se reuniram na estação para se despedir quando ele partiu para seu novo clube, um momento que ele disse que nunca esquecerá.


O atleta filantropo agora dirige uma escola de futebol para crianças em Gamagori. Em agosto, ele espera revisitar a Polônia, mas desta vez com as crianças de seu clube Gamagori.


Ele disse que confirmou a segurança de seus ex-companheiros de equipe na Ucrânia e suas famílias através das mídias sociais, mas que seu coração se parte ao ver a escala da tragédia humana que enfrentam.


Kato acredita que pequenos esforços individuais podem ir muito longe na ajuda à situação de emergência na Ucrânia, e criou um site de caridade (https://kato-soccer-shien.jp/ ) onde partilha fotografias que demonstram o impacto do seu trabalho.


Ele também está ativo em sua comunidade natal e envolvido na construção de uma instalação de bem-estar em Gamagori programada para abrir neste outono, que ele espera se tornar um centro social e espaço compartilhado para os moradores locais e alguns dos ucranianos que evacuaram para o Japão.